This probably isnt the greatest code to do the job, but it does it none the less.
The only things that need setting up, are the separators and the words you want to retain the formatting for.

PHP Code:
/** AnniHilatE ** 
*  checkString() - A function which will perform
*  pattern replacement ( preg_replace ) leaving 
*  any values contained in ( ' ' ) with their
*  original formatting.
* NOTE:: See below.
**/ 

/**
*    $string = "MY_VARIABLE_1 =   5, MY_VARIABLE_2 =   1, MY_VARIABLE_3 = 2, 
*        MY_VARIABLE_4 =    2, MY_VARIABLE_5 =  'John Doe' , MY_VARIABLE_6  =  3 ";
*    print checkString($string);
*
*    NOTE:: 
*    Currently, any variable which will use ( ' ' ) to avoid losing their spaces
*     MUST be defined as shown in the STR_REPLACE section.
*/

function checkString($text){ 
    
$separator "'"// This is the separator the code will look for
/* textLookup words need to be in the format " MYVAR=' " */
    
$textLookup = array("COUNTRY='","NAME='","AGE='"); //This is the words keeping their formatting.

    
    /*    Create empty variables    */
    
$newText "";
    
$wait false;
    
$endWait false;
    
$newString = array();
    
$yourWords = array();
    
    
/* split the input text into an array */ 
    
$stringArray str_split($text); 

    
/*    go through the array of letters 
    *    and if a $separator is found,
    *    start adding text into the
    *    stored word list ( $yourWords )
    */
    
for($i=0$i count($stringArray); $i++){ 
        if(
$stringArray[$i]!=$separator || $wait){
            if(
$stringArray[$i]==$separator && $wait){
                
$wait false;
                
$endWait true;
            }
            if(
$wait){
                
$t $stringArray[$i];
                
$newText "".$newText."$t";
            }
            if(
$endWait){
                if(
$yourWords[0]!=$newText){
                    
array_push($yourWords$newText);
                    
$newText null;
                    
$endWait false;
                }
            }
        }else{
            
$wait true;
        }
    }
    
/*    Reset the waits    */
    
$wait false;
    
$endWait false;
    
    
/*    Perform regular expression pattern replacement    */
    
$stringArray2 preg_replace('/\s*/m','',$stringArray);
    
    
/*    Put the string into a new array WITHOUT formatted variables    */
    
for($ij=0$ij count($stringArray2); $ij++){ 
        if(
$stringArray[$ij]!=$separator || $wait){
            if(
$stringArray[$ij]==$separator && $wait){
                
$wait false;
            }
            if(!
$wait){
                
$newString[] = $stringArray2[$ij];
            }
        }else{
            
$wait true;
        }
    }

    
/* Re formatting the string */
    /*
    *    NOTE::  textLookup MUST BE IN THE SAME ORDER THEY APPEAR IN YOUR STRING BEING PASSED
    */
    
$formattedString implode(""$newString);
    for(
$z=0;$z<count($textLookup);$z++){
        
/*    Insert formatted variables back INTO the string    */
        
$formattedString str_replace($textLookup[$z], $textLookup[$z].$yourWords[$z]."'"$formattedString);
    }
    
/*    Return the fully formatted string    */
    
return $formattedString;

Input::
PHP Code:
$string "SORT_BUTTON_SPECIAL =   5,COUNTRY='U S A', SORT_ORDER_UP =   1, SORT_ORDER_DOWN = 2, 
        SORT_BUTTON_RANK =    2, NAME =  'John Doe' , ANOTHERVAR  =  3 , AGE  ='2 1'"
;
print 
checkString($string); 
Output::
Code:
SORT_BUTTON_SPECIAL=5,COUNTRY='U S A',SORT_ORDER_UP=1,SORT_ORDER_DOWN=2,SORT_BUTTON_RANK=2,NAME='John Doe',ANOTHERVAR=3,AGE='2 1'